Seguramente recordáis de vuestra época escolar que existen diferentes tipos de radiación que los científicos llaman radiación alfa, beta y gamma.

  • La radiación alfa consiste en la emisión de núcleos de 4He (2 protones y 2 neutrones), que tienen carga y masa.
  • La radiación beta consiste en la emisión de electrones (o positrones que son sus antipartículas) resultado de la tranformacion de un protón en neutrón (o viceversa). Los electrones tienen carga y masa, aunque esta es mucho menor que la del 4He.
  • Por último la radiación gamma consiste en la emisión de fotones, como los que componen la luz pero con más energía. Los fotones no tienen ni masa ni carga.

Cualquier tipo de radiación, cuando interacciona con un medio material le va cediendo la energía que posee hasta detenerse. Las propiedades tan diferentes de la radiación alfa, beta y gamma hacen que esta transferencia de energía sea muy distinta para cada caso. La radiación alfa se para en unos cm de aire o una hoja de papel, la radiación beta necesita unos cm de aluminio y la radiación gamma es capaz de atravesar espesores importantes de plomo o cemento.

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